Top 10 Enfermedades Epidémicas que Eran Comunes en el Mundo Antiguo

Las personas en la antigüedad no eran las mejores cuando se trataba de mantener un entorno sanitario y limpio para vivir. Con la falta de saneamiento vinieron algunas infecciones que inevitablemente dieron lugar a enfermedades. Así comenzó la larga historia compartida entre la civilización humana y la enfermedad. Sorprendentemente, nuestros grandes ancestros en realidad estaban mucho menos expuestos a infecciones y enfermedades. Pero hace unos 10.000 años, las personas comenzaron a vivir en los principales asentamientos basados ​​en la agricultura.

Como elementos fundamentales y revolucionarios de estos asentamientos en la formación del futuro de la civilización humana, también trajeron nuevas enfermedades y epidemias. Las personas ahora vivían en comunidades cercanas e insalubres, un medio perfecto para que algunas de ellas fueran enfermedades animales comunes para saltar a los humanos y causar un brote de epidemias.

1. Varicela

niña con varicela

Una infección causada por el virus de la varicella zoster, en estos días la varicela se toma generalmente como una enfermedad leve, frecuente entre los niños, aunque cualquier caso de varicela en adolescentes o adultos sigue siendo un tema de mayor preocupación. Pero antes de que se desarrollara una vacuna para frenar la varicela, solía ser una infección de pesadilla entre una amplia gama de poblaciones. Los primeros casos de varicela y sus inminentes brotes epidémicos no se remontan a lo que uno pensaría, muchas personas a principios de los años 1500 pensaron que la varicela era un tipo de fiebre escarlata (ya que ambas infecciones causan erupciones rojas). Casi al mismo tiempo, Giovanni Filippo Ingrassia de Italia distinguió por primera vez entre las dos enfermedades. Aunque ahora hay una vacuna disponible, solo una recuperación natural de la enfermedad de la varicela proporciona inmunidad de por vida.

2. Tifus

epidemia tifus en el mundo antiguo

Hubo un momento en que quedar atrapado en la infección del tifus epidémico casi garantizaba la muerte a menos que la víctima tuviera una inmunidad sorprendentemente fuerte y obtuviera la atención de enfermería adecuada. Prácticamente no hay evidencias de ninguna epidemia de tifus antes del 1450 dC, pero una vez que surgió en algún lugar alrededor de ese año, devastó a los habitantes de toda Europa entre los siglos XVII y XIX. El aspecto más aterrador del tifus era que, incluso si estaban curados de él, según sus niveles de inmunidad, siempre podía volver a contraatacar.

Así que cada vez que estallaban las guerras, podía surgir un brote de tifus para destruir a las tropas y soldados. La primera de las descripciones escritas estimó la cifra de muertos de las tropas españolas en 17,000 causadas por epidemias de tifus en el sitio de Granada durante el  1489 dC. Luego golpeó al ejército francés que intentaba asediar a Nápoles en 1527 y los obligó a retirarse. Incluso los más notables brotes de tifus se observaron durante las guerras napoleónicas y la hambruna irlandesa de la papa en 1846-49 , que cobró cientos de miles de vidas.

3. La influenza

la influenza antigo mundo

La influenza puede sonar como una enfermedad epidémica reciente, pero ha estado infectando a las personas durante miles de años. A pesar de que el virus de la influenza se aisló recientemente en 1933 dC, se dice que los primeros casos de influenza entre los humanos tienen 6000 años. Independientemente de la larga historia, los primeros registros documentados de un brote de influenza en una comunidad humana son de 1580 dC, cuando se informó de una infección sorprendentemente similar a la de Asia Menor y África del Norte .

Tras haber destruido innumerables asentamientos y poblaciones en la historia de la civilización humana, el mundo recibió otro golpe severo en la forma de la epidemia de gripe que envolvió a todos en 1918 y mató a aproximadamente 50 millones de personas. De hecho, la cifra de muertos causada por la epidemia fue tan alta que más personas murieron a causa de la epidemia que en la Primera Guerra Mundial. En ese año en que la epidemia golpeó a los Estados Unidos, la esperanza de vida de un estadounidense promedio se redujo en 12 años.

4. Tifoidea

tifoidea en la antigua roma

Una enfermedad infecciosa causada por una bacteria llamada Salmonella typhi, la tifoidea es una enfermedad altamente contagiosa que se propaga fácilmente a través de alimentos contaminados, suministros de agua y el contacto cercano con personas infectadas. Así que, naturalmente, la fiebre tifoidea era una epidemia frecuente en los tiempos antiguos cuando el saneamiento ambiental solía estar en uno de sus niveles más bajos. Probablemente la ocurrencia más devastadora de una epidemia de fiebre tifoidea ocurrió alrededor del 430-424 aC, cuando eliminó a un tercio de la población de Atenas en la antigua Grecia.

El contagio de la fiebre tifoidea entre los atenienses fue tan fuerte que los espartanos se hicieron cargo de los métodos. Esto efectivamente puso fin a la Edad de Oro de Pericles, que una vez simbolizó el dominio ateniense sobre el mundo antiguo (junto con la muerte de Pericles, quien no pudo sobrevivir a la epidemia). Si el famoso historiador ateniense Tucídides no hubiera sobrevivido después de contraer la fiebre tifoidea en ese entonces, bien podríamos no tener ningún registro documentado de este brote devastador. Las epidemias de fiebre tifoidea continuaron arruinando a los asentamientos humanos una y otra vez. Las tasas de mortalidad solo pudieron reducirse con el primer uso médico de los antibióticos de penicilina en 1942.

5. Malaria

la malaria antigua grecia

La malaria es una de las enfermedades más antiguas que han infectado a varias especies desde hace unos 300.000 años. Incluso se dice que la enfermedad es la causa detrás de la muerte del gran Gengis Kan. Las primeras descripciones documentadas de malaria se remontan al 2700 aC., cuando los síntomas de una infección que más tarde se llamaría malaria se señalaron en una nota médica llamada Nei Ching.

Cuando llegó el siglo IV aC, ya era una epidemia ampliamente conocida en la antigua Grecia, ya que había cobrado una gran parte de la población en los asentamientos locales y cercanos. Para cuando comenzó el reinado de Pericles, la literatura y los registros de la antigua Grecia ya habían cubierto extensamente varios brotes de malaria y otras referencias relacionadas. El efecto de las infecciones de malaria también se observó en las civilizaciones posteriores. A los romanos se les ocurrió una curación bastante extraña para la malaria, que requería que la persona infectada usará un amuleto alrededor del cuello. El amuleto solía estar inscrito con un conjuro que ahora conocemos como “abracabadra”. Aunque los avances médicos modernos han ayudado a frenar las epidemias de malaria en gran medida, todavía infecta a unas 300 millones de personas cada año, de las cuales alrededor de 1 millón no sobreviven.

Ver también:

6. El sarampión

el sarampion en el antiguo egipto

La primera descripción de Sarampión en la historia se remonta al siglo IX dC, cuando un médico árabe la identificó como una infección diferente a la viruela. Aunque se desconoce el origen exacto del sarampión, las epidemias de sarampión siguieron infectando los asentamientos del mundo antiguo una y otra vez. Después de muchas de estas epidemias, fue solo en 1757 cuando un médico escocés llamado Francis Home pudo demostrar que la infección era causada por un agente en la sangre de personas enfermas. En uno de los brotes más recientes en Boston en 1964, John F. Enders y el Dr. Thomas C. Peebles se convirtieron en los primeros en aislar el virus del sarampión de la sangre del paciente y crear una vacuna contra el sarampión.

Antes de que la vacuna estuviera disponible para uso medicinal, solo en los Estados Unidos, más de tres millones de personas se infectaban cada año. Aunque el período posterior a la vacunación experimentó una enorme disminución del 99% en el número de casos anuales de sarampión.

7. Tuberculosis

tuberculosis en el munto antiguo

La tuberculosis es una de las enfermedades transmisibles más letales causada por una bacteria llamada Mycobacterium tuberculosis, un organismo cuya existencia es anterior incluso al primero de los asentamientos humanos. Uno diría que el saneamiento moderno y los avances médicos son más que suficientes para frenar enfermedades como la tuberculosis, pero incluso en la actualidad, existen más de 2 millones de muertes cada año por tuberculosis, principalmente en los países en desarrollo.

La edad media estuvo llena de evidencia de ganglios linfáticos cervicales y tuberculosis relacionada con los ganglios linfáticos del cuello. Las fuentes incluso dicen que la tuberculosis también se conocía como ‘el mal del rey’ y hubo una leyenda popular sobre la gente en Europa de que un simple toque de los reyes de Inglaterra y Francia podría curar la tuberculosis en las personas infectadas por ella. La tuberculosis siguió siendo una enfermedad mortal a partir de la Edad Media, que se calcula que representó un cuarto de la población adulta de Europa en el siglo XIX. De hecho, una de cada seis muertes en Francia se atribuyó sólo a la tuberculosis en 1918.

8. Fiebre amarilla

fiebre amarilla en la antiguedad

Esta enfermedad es similar a la malaria en el sentido de que también se transmite a través de los mosquitos. La persona infectada adquiere un tinte amarillo característico en los ojos y la piel (de ahí el nombre) y un “vómito negro” bastante doloroso causado por un sangrado excesivo en el estómago. Se dice que el virus de la fiebre amarilla se originó en África a principios de 1500 y fue llevado al nuevo mundo junto con el comercio de esclavos. Después del primer brote en 1690 en los Estados Unidos, Filadelfia se vio afectada por una importante epidemia de fiebre amarilla en 1793 , matando a una gran parte de la población y obligando incluso a más de uno a huir.

La epidemia afectó a todas las áreas: la expedición británica para anexar Perú y México en 1741 se redujo de 27,000 soldados a solo 7000 por el inexplicable y doloroso ‘vómito negro’. La fiebre amarilla fue una terrible infección que afectó repetidamente a las ciudades costeras vulnerables de América del Norte y del Sur durante los siglos XVII y XVIII.

9. La viruela

la viruela madre con hija pequeña

Se sabe que la viruela, es una enfermedad altamente contagiosa causada por los poxvirus, ha matado al menos al 30% de todas las personas que ha infectado desde que surgió por primera vez. Su origen se asoció tanto a Egipto como a la India desde hace al menos 3000 años. La evidencia más antigua conocida sobre la presencia de la viruela provino de los restos momificados del faraón egipcio Ramsés V, que murió en 1157 aC y cuyos restos llevan las marcas distintivas de viruela en su piel. La epidemia de viruela fue un hecho frecuente durante la Edad Media, cobró un gran número de vidas y envió gran parte del posible desarrollo occidental hacia la etapa posterior. Tanto que jugó un papel importante en el declive del Imperio Romano, que comenzó a declinar alrededor del 108 dC, una época en la que se produjo una epidemia de viruela a gran escala que tomo el nombre de peste antonina.

Esta epidemia de escala monstruosa mató a casi 7 millones de personas y efectivamente impulsó la caída del otrora gran Imperio Romano. A medida que avanzaba la nueva era del mundo, los brotes de viruela también aumentaron y se atribuyeron aproximadamente 60 millones de vidas en el siglo XVIII y 300 millones de vidas en todo el mundo solo en el siglo XX.

10. La peste bubónica

peste bubonica

La peste bubónica fue una infección bacteriana mortal causada por una bacteria llamada Yersinia pestis, la peste bubónica también se conoce como la “peste negra”. Durante siglos, la plaga ha sido sinónimo de un desastre inexplicable para las personas en Asia, Europa y África: se cobraron vidas que representaron una parte significativa de la población en los imperios más grandes como los romanos. El primer registro detallado de la peste es de la época del imperio bizantino sexto siglo bajo el imperio de Justiniano I.

Después del primer brote en el 541 dC, surgió varias veces en los siguientes dos siglos, matando a más de 25 millones de personas y paralizando efectivamente los asentamientos basados ​​en la cuenca mediterránea de esa época. Luego vino la Muerte Negra en la primavera de 1348, una plaga tan letal que en los próximos tres años, había eliminado alrededor del 25% al ​​50% de la población de toda Europa. Nadie estaba preparado para ese grado de aniquilación inminente, ni nadie tenía una comprensión adecuada de la enfermedad. La situación solo empeoró y las cosas se pusieron tan espantosas que los historiadores informan en ocasiones que los que sobrevivieron ni siquiera fueron suficientes para enterrar a los muertos.

Conclusión final

Estas epidemias se encuentran entre las enfermedades más destructivas que cobraron innumerables vidas a lo largo de la historia de la civilización humana. Arruinaron el caos a través de muchas civilizaciones y asentamientos, provocaron el declive del antiguo Imperio Romano y, en muchos aspectos, cambiaron el curso de la historia humana. Teniendo en cuenta la conciencia y el conocimiento médico de hoy en día, podríamos considerarnos a salvo de un brote a escala global. Pero no hace mucho tiempo, las personas solían morir en millones debido a brotes repentinos de estas enfermedades epidémicas. Muchas de estas epidemias llegaron a afectar a un área de tierra significativamente mayor y cobraron un gran número de vidas, eventualmente clasificándose como pandemias a escala global.

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